Hoy se cumplen 85 años del nacimiento de Cheo Feliciano

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Este viernes se cumplen 85 años del nacimiento de uno de los grandes exponentes de la música afroantillana: José «Cheo» Feliciano.

José Luis Feliciano Vega nació el 3 de julio de 1935 en la población de Ponce, Puerto Rico en el seno de una modesta familia. Sus primeros pasos en el mundo de la música los dio en Nueva York como percusionista con los conjuntos Ciro Rimac’s Review, Marianaxi de Luis Cruz y Kako y su Trabuco, además de colaborar ocasionalmente con la orquesta de Tito Rodríguez, a quien siempre consideró su modelo a seguir.

Precisamente Rodríguez, al percatarse del potencial del joven boricua, lo recomienda para que, a partir del año 1955, Cheo ingrese a las «Grandes Ligas» al incorporarse al sexteto del afamado Gilberto Calderón, mejor conocido como Joe Cuba, agrupación en la que permaneció durante 10 años, con 17 álbumes como cosecha, en los que compartió con Willie Torres el rol de vocalista.

Posteriormente forma parte de la orquesta de Eddie Palmieri, con la que populariza el tema Busca lo Tuyo y el bolero de César Portillo de la Luz Delirio, pieza que con el pasar de los años, el propio Cheo calificó como «su bolero preferido».

Tras un tiempo apartado de los estudios y los escenarios, producto de su adicción a las drogas, Cheo reaparece en grande en 1971 invitado por las Estrellas de Fania para grabar el mítico concierto que reunió a los principales artistas salseros de la época, entre ellos Ray Barretto, Pete Conde Rodríguez, Yomo Toro, Bobby Valentín, Héctor Lavoe y Willie Colón.

En 1972, con el disco de estudio Cheo, Feliciano, de la mano de Tite Curet Alonso, Larry Harlow y el productor Jerry Masucci, reimpulsa de manera definitiva su carrera, ahora en solitario, con temas que marcaron so hoja de servicio: Anacaona, Mi triste problema, Franqueza cruel y Pa’ que afinquen.

Después de grabar quince discos en solitario con el sello Fania, en 1983 fundó su propia empresa discográfica, Coche Records; ese mismo año grabó en directo un concierto celebrado en el Centro de Bellas Artes de San Juan con el nombre 25 Años de Sentimiento.

En 1984 fue homenajeado por varios de los artistas con los que compartió escenarios, como Joe Cuba y Rubén Blades, en el concierto Tributo a Cheo Feliciano. El éxito internacional de la salsa le llevó a actuar en conciertos a ambos lados del Atlántico; en España, Cheo Feliciano fue una de las estrellas invitadas del prestigioso Carnaval de Tenerife, en las ediciones de 1982, 1983 y 1985. En 1992 regresaría a la península para actuar junto a otros artistas puertorriqueños en el marco de la Exposición Universal de Sevilla.

En 1990 pasó a trabajar para el sello RMM del productor Ralph Mercado, el más importante de música latina durante los años noventa, con el cual grabó cinco discos: Los feelings de Cheo, CantandoMotivosUn sólo beso y Una voz…mil recuerdos, un homenaje a las figuras más legendarias de la música latinoamericana.

En el ambiente salsero venezolano, Cheo compitió de tú a tú en idolatría con otros grandes exponentes del género como Héctor Lavoe, Oscar De León, Ismael Rivera, Ismael Miranda, El Gran Combo de Puerto Rico, Celia Cruz, Willie Colón y la Sonora Ponceña, y fueron innumerables sus presentaciones en el país en escenarios como el Poliedro de Caracas, Pdvsa La Estancia, la Isla de Margarita, el Teatro Teresa Carreño y la plaza Diego Ibarra.

Un accidente de tránsito en San Juan de Puerto Rico, el 17 de abril de 2014, truncó la vida de este extraordinario referente de la música afrolatina, cuya vigencia se mantiene en el gusto de los melómanos más exigentes.

Ciudad CCS / Reinaldo J. Linares Acosta