DATE CON LA CIENCIA | Secuencia de un virus

Nerliny Carucí y Guillermo Barreto

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A defenderse con ciencia y conciencia

En un laboratorio cerca Caracas, yendo por la carretera Panamericana, un grupo de investigadores criollos descubrió que el coronavirus que circula en Venezuela es la misma cepa de Wuhan pero con pequeñas variaciones, entre ellas: la mutación D614G.

Fue un arduo trabajo de pesquisa biológica durante trece semanas. El grupo de científicos y científicas aisló al menos cuatro genomas completos del SARS-CoV-2 de pacientes nacionales para conocer el coronavirus que afecta a nuestro país. El SARS-CoV-2 es el virus que produce la enfermedad llamada «covid-19».

Los ojos de estos especialistas se toparon con una mutación no sinónima del nuevo coronavirus

¿Qué significa una mutación no sinónima? Que el cambio en una base nitrogenada también genera un cambio en un aminoácido.

¿Por qué se denomina «no sinónima»? Porque la expresión de la proteína del virus no es igual, en su configuración, a la original: es la misma proteína, mas hay una evidencia de que no es igual.

Las proteínas que conforman el cuerpo de los seres vivos son arreglos de aminoácidos, y cada aminoácido está codificado en el ADN. El ADN es una larga cadena formada por secuencias de bases nitrogenadas: adenina (A), guanina (G), citosina (C) y timina (T). Cada tres bases o triplete forman un codón que se traduce en un aminoácido. Así, por ejemplo, la secuencia AGA, se traduce como el aminoácido arginina.

La síntesis de proteínas es la «lectura» de una secuencia de bases nitrogenadas, y su traducción en aminoácidos que se van ensamblando, uno tras otro. Una mutación se produce cuando hay un error de lectura. A veces, la «palabra resultante» no cambia el significado final; otras veces, sí lo cambia, produciendo variantes como la D614G.

La D614G —la variante que ya se reporta en toda América— hace que la proteína del virus tenga mayor afinidad con el receptor. Es decir: es más fuerte el reconocimiento entre el virus y el receptor humano. No significa necesariamente que tiene mayor agudeza, en su cuadro viral.

La ministra para Ciencia y Tecnología, Gabriela Jiménez-Ramírez, explica, en una apasionante clase de biología celular, que si bien es cierto que esta variante del «asesino ribonucleico» no es más letal, sí tiene mayor transmisibilidad. ¿Por qué? Porque si hay mayor afinidad del virus con el receptor, hay mayor probabilidad de contagio y, en consecuencia, mayor probabilidad de transmisibilidad.

En otras palabras: un número más alto de personas estará más propenso a infectarse, porque el virus reconoce de una forma más eficiente al receptor.

Este es uno de los conocimientos que se ha generado en el país, en medio de la pandemia. Venezuela está convencida de que la responsabilidad de la ciencia no se circunscribe a la búsqueda del conocimiento por el conocimiento mismo. Al contrario, los científicos y las científicas tienen una responsabilidad con la sociedad: colocar su formación y sus talentos para generar saberes que permitan entender nuestro entorno y entendernos a nosotros mismos y; en esa medida, abrir caminos para el buen vivir.

Secuenciar el material genético de un organismo ayuda a comprender su naturaleza, en general; pero, en este momento, caracterizar el material genético del coronavirus en la población venezolana es esencial para adecuar las políticas de prevención, contención y manejo de la pandemia. Es lo que consideramos una ciencia responsable y comprometida con el pueblo.

Otro elemento, en esa situación, es la comunicación. La pandemia y las medidas adoptadas producen cierto grado de ansiedad y angustia en la población. Es allí donde la información veraz y accesible es fundamental.

La variante del coronavirus descubierta en Venezuela es más transmisible. ¿Qué significa? Que debemos cuidarnos, especialmente aquellas personas con enfermedades de base, dado que tienen el riesgo de complicarse y morir. Así que… a usar la mascarilla, a guardar la sana distancia, y a evitar, en lo posible, salir de casa. ¡Sin pánico, sin nerviosismo, pero con conciencia!

Nerliny Carucí y Guillermo Barreto

La columna Date con la ciencia, escrita por Nerliny Carucí y Guillermo Barreto, aporta datos sobre la cepa del coronavirus que circula en Venezuela
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